Come funziona la stimolazione muscolare elettrica?

La stimolazione muscolare elettrica – spesso chiamata “e-stim” o “TENS” – è un tipo di trattamento spesso utilizzato nella terapia fisica o in altre impostazioni di riabilitazione. I due usi primari per questo trattamento sono il sollievo dal dolore e la rieducazione muscolare. Nella maggior parte delle impostazioni, c’è una macchina che fornisce una corrente elettrica. I fili della macchina sono collegati a patch adesivi posizionati sulla pelle su un’area predeterminata. La corrente elettrica viene quindi inviata dalla macchina alle patch e consegnata nel tessuto muscolare sotto, causando una risposta sensoriale o motore.

Per il sollievo dal dolore

La stimolazione elettrica può essere usata per alleviare il dolore. Ci sono due teorie sul perché le allevia il dolore. La teoria dei controlli del cancello dice che i segnali di dolore vengono inviati al cervello attraverso i nervi, ma devono passare attraverso un “cancello”. Si dice che la sensazione di stimolazione da e-stim attraversa il cancello, bloccando così i nervi che forniscono sensazioni di dolore. Un’altra teoria è che la stimolazione fa sì che il cervello rilascia i doloranti naturali del corpo – endorfine e enkefaline – con conseguente riduzione del dolore. Gli studi hanno mostrato un notevole aumento di queste sostanze chimiche dopo l’uso di stimoli elettrici a bassa frequenza.

Per la rieducazione muscolare

La stimolazione elettrica viene utilizzata anche per ristabilire i muscoli che hanno difficoltà a contrattare. Anche se utilizzato per varie condizioni, è comunemente usato per le persone che hanno avuto un ictus o una chirurgia ortopedica. Molte volte questi pazienti hanno difficoltà a cercare di spostare un muscolo o un giunto. Quando l’impulso elettrico viene inviato nel tessuto muscolare con e-stim, nel quadro appropriato, il muscolo può contratto senza l’aiuto del paziente. Facendo questo mentre il soggetto cerca attivamente di contrattare il muscolo può talvolta ottenere il cervello per ri-imparare come contratto il muscolo da solo.

Controversia e ricerca

Sebbene siano stati condotti numerosi studi sull’uso della stimolazione elettrica, la sua efficacia clinica è discutibile. Molti studi hanno trovato poco o nessun beneficio dalla stimolazione elettrica rispetto ad un placebo. Infatti, la stimolazione elettrica è spesso classificata sotto la medicina alternativa a causa della mancanza di prove sulla sua utilità. Ancora altri studi trovano proprio il contrario. Ad esempio, uno studio del 2014 su persone con dolore acuto da moderata a grave ha mostrato che l’e-stim ha prodotto una riduzione clinicamente significativa della gravità del dolore. La ricerca continua ad essere eseguita sulla sua efficacia per il sollievo dal dolore.

Vantaggi e inconvenienti

La stimolazione elettrica ha molti vantaggi che lo supportano nell’essere un modo efficace per gestire il dolore e rieducare i muscoli dopo lesioni o malattie. L’E-stim non è coinvolgente. Le macchine sono spesso compatte e user-friendly. Essi sono convenienti e forniscono molti a un’alternativa alla presa di farmaci dolorosi. Ci sono pochi rischi associati all’uso di e-stim. La principale mancanza di utilizzo di e-stim è che non risolverà la condizione sottostante quando si tratta di dolore. Per la rieducazione muscolare, la principale mancanza è che, anche se può causare un muscolo a contratto, la funzione non può restituire se il danno neurologico è grave. Anche l’E-stem non porterà a significativi guadagni di forza, nonostante alcune rivendicazioni pubblicitarie.